Página Principal

Historia del Fitomejoramiento

¿Que son las Plantas Transgénicas?

¿Còmo se Hacen las Plantas Transgénicas?
   + Demostración Animada

Evaluación y Reglamentación

Productos Transgénicos Actuales

Productos Transgénicos Futuros

Riesgos e Inquietudes

Productos transgénicos actualmente en el mercado

Cultivos, características y superficie cultivada El cultivo transgénico más importante en términos de la superficie cultivada es la soya, seguida del maíz, el algodón y la canola.

Los datos presentados a continuación muestran la superficie global en hectáreas ocupado por cultivos transgénicos desde 1996 a 2002. (Fuente: James, 2002, 2001a, 2001b, 1997). Se puede acceder a este cuadro en "acres" en vez de hectáreas.

El usado de los cultivos transgénicos en los Estados Unidos ha sido más que el usado en muchos otros países. Los datos presentados a continuación muestran la superficie ocupado por cultivos transgénicos en los Estados Unidos desde 1996 a 2003.

En 1999, la superficie sembrada con variedades transgénicas equivalía aproximadamente a la mitad de la superficie destinada al cultivo de la soya en los Estados Unidos y alrededor del 25% de la superficie ocupada por el maíz en ese país. La superficie mundial estimada sembrada con variedades transgénicas en el 2000 aumentó un 11% con respecto a 1999 (James, 2000). La mayoría de las variedades de cultivos transgénicos actualmente cultivadas por los agricultores son tolerantes a los herbicidas o resistentes a las plagas de insectos. Además de los cultivos que se mencionan a continuación, se sembraron con papa, calabaza y papaya transgénicas superficies de menor extensión.

Superficie de producción de cultivos transgénicos por país (Fuente: James, 2000)
País Superficie sembrada en el 2000
(millones de acres)
Cultivos producidos
Estados Unidos de América 74.8 soya, maíz, algodón, canola
Argentina 24.7 soya, maíz, algodón
Canadá 7.4 soya, maíz, canola
China 1.2 algodón
Sudáfrica 0.5 maíz, algodón
Australia 0.4 algodón
México poca extensión algodón
Bulgaria poca extensión maíz
Rumania poca extensión soya, papa
España poca extensión maíz
Alemania poca extensión maíz
Francia poca extensión maíz
Uruguay poca extensión soya

Para obtener información sobre la superficie de cultivos transgénicos como porcentaje de la superficie sembrada total en los Estados Unidos en el 2000, véase la noticia titulada Aumenta la superficie del algodón y las soyas transgénicas y disminuye la del maíz transgénico.

Superficie mundial de producción de cultivos transgénicos y sus características (source: Science 286:1663, 1999).
Cultivo Superficie sembrada en 1999 (milliones de acres)
Soya 53.4
Maíz 27.4
Algodón 9.1
Canola 8.4
Papa 0.3
Calabaza 0.3
Papaya 0.3
Característica
Tolerancia a los herbicidas 69.4
Resistencia Bt a los insectos 22.0
Bt + tolerancia a los herbicidas 7.2
Resistencia a los virus 0.3

[Arriba]


Tolerancia a los herbicidas
El control de la maleza es uno de los mayores retos que afronta el agricultor al producir sus cultivos porque la maleza no controlada reduce drásticamente el rendimiento y la calidad de los cultivos. Muchos de los herbicidas que están en el mercado combaten sólo ciertos tipos de maleza y están aprobados para ser usados únicamente en determinados cultivos y en etapas específicas del desarrollo de las plantas. Los residuos de algunos herbicidas permanecen en el suelo un año o más y los agricultores deben prestar mucha atención a los antecedentes de aplicaciones de herbicidas en un campo cuando planean lo que sembrarán allí.

Los cultivos tolerantes a los herbicidas pueden resolver muchos de estos problemas porque incluyen transgenes que proporcionan tolerancia a los herbicidas Roundup® (nombre químico: glifosato) o Liberty® (glufosinato). Estos herbicidas son de amplio espectro, lo cual implica que matan a casi todos los tipos de plantas excepto aquellas que tienen el gen de la tolerancia. Por consiguiente, el agricultor puede aplicar un solo herbicida en sus campos sembrados con cultivos tolerantes al herbicida y puede usar Roundup y Liberty eficazmente en la mayoría de las etapas de desarrollo de los cultivos, según se requiera. Otro beneficio importante es que esta clase de herbicida se descompone con rapidez en el suelo, lo cual elimina el problema de los residuos remanentes del ciclo anterior y reduce los efectos ambientales. Las variedades tolerantes a los herbicidas son populares entre los agricultores porque permiten un control de la maleza menos complicado y más flexible. Estas variedades comúnmente se comercializan como variedades Roundup Ready® o Liberty Link®.

Parcela de soya infestada por malezas (izquierda) y soya Roundup Ready® después del tratamiento con Roundup. Fuente: Monsanto

Para más información sobre los cultivos transgénicos tolerantes a los herbicidas, vea el artículo "Herbicide Tolerant Soybeans: Why Growers Are Adopting Roundup Ready Varieties", J. Carpenter & L. Gianessi, AgBioForum online journal, Vol. 2 No. 2, http://www.agbioforum.org/ .


[Arriba]

Cultivos Bt resistentes a los insectos

El barrenador europeo del maíz (izquierda) y el gusano del copo de algodón (derecha) son dos plagas controladas por el maíz Bt y el algodón Bt, respectivamente.

"Bt" es la forma abreviada de Bacillus thuringiensis, una bacteria del suelo cuyas esporas contienen una proteína cristalina (Cry). En el intestino del insecto, la proteína se descompone y libera una toxina llamada endotoxina delta. Esta toxina se une al revestimiento intestinal y crea poros en él, que dan como resultado un desequilibrio iónico y parálisis del sistema digestivo; después de unos días, el insecto muere. Se han identificado distintas versiones de los genes Cry, también llamados "genes Bt". Son eficaces contra distintos órdenes de insectos o afectan el intestino de los insectos en formas ligeramente diferentes. A continuación se muestran algunos ejemplos.

Designación de los genes Cry Tóxicos para estos
órdenes de insectos
CryIA(a), CryIA(b), CryIA(c) Lepidóptera
Cry1B, Cry1C, Cry1D Lepidóptera
CryII Lepidóptera, Diptera
CryIII Coleóptera
CryIV Diptera
CryV Lepidóptera, Coleóptera

El empleo de Bt para combatir las plagas de insectos no es nuevo. Desde hace muchos años se venden insecticidas que contienen Bt y sus toxinas (por ejemplo, Dipel, Thuricide, Ventobac). Los insecticidas basados en Bt son considerados inocuos para mamíferos y pájaros y menos peligrosos que los productos tradicionales para los insectos no perseguidos. Lo nuevo en los cultivos Bt es que se ha incorporado una versión modificada del gen Cry bacteriano en el ADN de la propia planta, de tal modo que la maquinaria celular de la planta produce la toxina. Cuando el insecto mastica una hoja o barrena el tallo de la planta que contiene Bt, ingiere la toxina y muere a los pocos días.

Los cultivos Bt resistentes a los insectos actualmente en el mercado incluyen:

  • Maíz: básicamente para el control del barrenador europeo del maíz, pero también para combatir los gusanos eloteros y el barrenador grande del maíz. La Associación National de los Cultivadores de Maíz mantiene una lista de híbridos aprobados/aceptados Bt. Se puede consultar la lista en: (http://www.ncga.com/biotechnology/know_where/know_grow_approved.htm). Pulse en el nombre del "event" para ver la lista.

  • Algodón: para el control del gusano de las yemas del tabaco y el gusano del copo de algodón.

  • Papa: para el control del escarabjo de la papa de Colorado. Producción de papa Bt ha sido suspendida. Vea la página Productos transgénicos cuya producción ha sido suspendida para más información.

Maíz híbrido con un gen Bt (izquierda) y un híbrido sensible al barrenador europeo del maíz (derecha). Fuente: Monsanto

Resultados de la infestación por insectos en copos de algodón Bt (derecha) y no Bt (izquierda). Fuente: USDA


Híbridos de maíz resistentes al gusano de la raíz del maíz
El gusano de la raíz del maíz (Diabrotica spp.) es una grave plaga en muchas zonas de cultivo del cereal en los Estados Unidos. Daña las raíces de las plántulas jóvenes de maíz y provoca una reducción del desarrollo y el deficiente establecimiento de las plantas. Este insecto es el responsable de la aplicación de la mayor cantidad de insecticida en los campos de maíz estadounidenses. Para combatir esta plaga, se debe aplicar el insecticida directamente al suelo, donde puede dejar residuos o provocar la infiltración hacia el agua subterránea. Al sustituir estos insecticidas químicos, los híbridos resistentes al gusano de la raíz del maíz pueden proporcionar importantes beneficios en cuanto a la calidad ambiental.


Larva del gusano de la raíz del maíz alimentándose de una raíz joven. Fuente: USDA


Escala del daño que causan las larvas al alimentarse de la raíz, desde un daño severo (izquierda) a ningún daño (derecha). Fuente: USDA

Si bien los híbridos resistentes al gusano de la raíz son útiles para combatir esa plaga y ofrecen beneficios ambientales, preocupa la posibilidad de que se produzca resistencia a Bt en ese insecto adaptable. Se puede obtener más información sobre los híbridos Bt resistentes al gusano de la raíz en los artículos de Byrne (2001), Moellenbeck et al. (2001), y Ostlie (2001). La Universidad Estatal de Michigan tiene más información en http://www.msue.msu.edu/ipm/CAT02_fld/FC4-11-02.htm#4. El maíz resistente al gusano de la raíz fue autorizado en 2003.

¿Los cultivos Bt han reducido el empleo de plaguicidas químicos?
El empleo de variedades Bt ha permitido reducir notablemente la cantidad de plaguicidas químicos aplicados al algodón. Según un artículo publicado en Science (Ferber, 1999a), en 1998 los agricultores estadounidenses usaron en el algodón Bt 450,000 kg menos de plaguicidas que los que hubieran utilizado en las variedades tradicionales. También mejoraron los rendimientos y las utilidades en los campos de algodón Bt. Sin embargo, los beneficios del maíz Bt no fueron tan nítidos. A causa de la dificultad de controlar eficazmente con insecticidas los barrenadores del maíz, la mayoría de los agricultores no aplican sustancias químicas a sus campos de maíz tradicional. En consecuencia, los híbridos Bt sustituyeron a los plaguicidas químicos en sólo un 20% del total de la superficie sembrada con maíz Bt en los Estados Unidos. La rentabilidad del maíz Bt no es tan segura como la del algodón; varía según los años y las localidades dependiendo de la densidad de la población de barrenadores del maíz. Véase nuestra página sobre el empleo de plaguicidas químicos en los cultivos Bt en este sitio.

¿Se volverán las plagas de insectos resistentes a las toxinas Bt?
Si bien se ha comprobado que a corto plazo los genes Bt son muy eficaces para proteger a los cultivos del daño causado por insectos y para reducir la contaminación del maíz por hongos [Munkvold and Heimlich, 1999, http://www.scisoc.org/feature/BtCorn/Top.html], existe la preocupación de que el empleo difundido de variedades Bt pudiera acelerar el desarrollo de resistencia al Bt en las plagas perseguidas. Esto podría implicar la pérdida del Bt como insecticida eficaz y benigno para el medio ambiente. En respuesta a esta inquietud, la Agencia de Protección Ambiental de los Estados Unidos (EPA) ha establecido medidas para reducir el riesgo de que se desarrolle la resistencia. Estas medidas dependen de una combinación de dosis elevadas de la toxina Bt y la siembra de refugios. El refugio es una superficie sembrada con una variedad no Bt, que está físicamente cerca de un campo sembrado con una variedad Bt, como se muestra en el diagrama siguiente.

Diagrama de la estrategia de refugios contra Bt, en la cual por lo menos el 20% de una superficie cultivada con maíz debe ser sembrada con maíz no Bt. R = ejemplar adulto resistente de barrenador europeo del maíz; S = ejemplares sensibles.

A partir de 2000, la EPA exige que los agricultores que cultivan maíz Bt siembren por lo menos 20% de su superficie total de maíz con una variedad no Bt. El fundamento de esta medida es que los pocos insectos resistentes al Bt que sobrevivan en el campo de maíz Bt probablemente se aparearán con individuos sensibles que han madurado en el refugio no Bt. De este modo, los genes (alelos) para la resistencia al Bt de los insectos serán abrumados por los alelos sensibles. Resta ver si esta estrategia funcionará o no. Algunos de los posibles problemas que causaría la estrategia de los refugios son::

  • La frecuencia de los alelos resistentes al Bt en las poblaciones de insectos puede ser mayor que la supuesta en los modelos de los refugios.

  • La resistencia al Bt en el barrenador europeo del maíz puede ser semidominante en lugar de recesiva.

  • Los insectos resistentes que sobrevivan en el campo de maíz Bt tal vez maduren varios días más tarde que los insectos sensibles del refugio, lo cual impedirá que se apareen con éstos.

Para más información sobre el cumplimiento de los requisitos concernientes a los refugios, véase las noticias tituladas El 29% de los agricultores estadounidenses que producen maíz Bt quebrantaron las normas el año pasado y El 14% de los agricultores estadounidenses que cultivan maíz bt todavia quebrantan las normas.

Se puede ver información concerniente al diseño de refugios, proporcionado por la Universidad de Illinois en http://www.ag.uiuc.edu/cespubs/pest/articles/200203e.html. Pioneer Hybrid explica las normas para sembrar un refugio en http://www.pioneer.com/usa/agronomy/insects/yg_pug.pdf.

Información adicional
Como hay una serie de sitios Web con extensa información acerca de los cultivos Bt, remitimos a usted a ellos para obtener información adicional sobre el tema.

[Arriba]

La papaya
La papaya es una fruta tropical rica en vitaminas A y C, pero sensible a una serie de plagas y enfermedades severas. La variedad transgénica UH Rainbow, resistente al virus de la mancha anular de la papaya, se produce actualmente en Hawai.

La papaya es una importante fuente de vitaminas en las zonas tropicales.
Fuente: USDA

Para más información, consulte:
Transgenic virus resistant papaya: New hope for controlling papaya ringspot virus in Hawaii. http://www.apsnet.org/education/feature/papaya/Top.htm

La página de la Universidad de Cornell sobre cultivos resistentes a los virus, incluye la payapa. http://www.comm.cornell.edu/gmo/traits/virusres.html

[Arriba]

Situación mundial de las plantas genéticamente modificadas aprobadas
Agriculture and Biotechnology Strategies (Canada) Inc. mantiene una base de datos sobre las plantas transgénicas que han sido aprobadas para ser liberadas en el medio ambiente, usadas para alimentar el ganado o como alimento del ser humano. La información está organizada por cultivo y por característica. Se puede acceder a la información en: http://www.agbios.com/_Synopsis.asp.

[Arriba]

Alimentos transgénicos en las estanterías de los supermercados
La oficina de extensión cooperativa de la Universidad de Cornell ha evaluado las probabilidades de que productos alimentarios contengan ingredientes genéticamente modificados. Se puede consultar esa evaluación en: http://www.comm.cornell.edu/gmo/crops/eating.html.

[Arriba]

Lista de alimentos GM y no GM elaborada por Greenpeace
Greenpeace, que organiza campañas contra los alimentos transgénicos, ha elaborado una lista de marcas de alimentos que esa organización afirma que contienen o no contienen ingredientes transgénicos. Se puede consultar la lista en: http://www.truefoodnow.org/shopping_list.html.

[Arriba]

Productos transgénicos cuya producción ha sido suspendida
Por diversas razones, se ha suspendido la producción de varios productos transgénicos que habían sido aprobados parsu comercialización. Algunos, como el tomate FlavrSavr y la papa NewLeaf, estuvieron disponibles por años antes de que se interrumpiera su producción. Hemos elaborado una lista de esos productos con vínculos para obtener más información acerca de sus antecedentes y la razón de su desaparición.


Última realización : 9 marzo 2004

© Copyright Department of Soil and Crop Sciences
at Colorado State University, 1999-2004. Todos los derechos reservados.
Vea la política sobre derechos de autor de la Universidad Estatal de Colorado.