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Productos Transgénicos del Futuro


El tomate
Como el tomate es una de las hortalizas más populares en el mundo, se ha visto beneficiado por una larga historia de mejoramiento genético, que continúa en la era transgénica. El licopeno, un componente natural del tomate, es un factor nutricional relacionado con la vitamina A. Se están investigando técnicas transgénicas para producir variedades de tomate con un mayor contenido de licopeno. Otra característica de interés es la maduración tardía. Los tomates que maduran con más lentitud pueden permanecer en la mata por más tiempo y adquirir mejor sabor, en comparación con las variedades comerciales que se cosechan cuando están verdes. El tomate Flavr-Savr®, una de las primeras variedades de cultivos transgénicos aprobadas, era una variedad de maduración tardía. Como la característica había sido incorporada en una variedad cuyo desempeño era deficiente en otros aspectos, no fue un éxito comercial. Para más información sobre la investigación concerniente a los tomates transgénicos, véase http://www.ars.usda.gov/is/
AR/archive/sep00/tomato0900.htm

Los suelos salinos son un problema creciente en muchas partes del mundo. Muchas plantas de cultivo, incluidos los tomates, mueren a causa del contenido elevado de sales en el suelo y en el agua de riego. El desarrollo de un tomate tolerante a la sal ofrece la posibilidad de cultivar esas hortalizas en tierras anteriormente no aptas para la agricultura. Científicos (Zhang and Blumwald, 2001) de la Universidad de California y la Universidad de Toronto han desarrollado una planta de tomate que puede tolerar concentraciones elevadas de sal y que retiene la sal en sus hojas, de tal modo que el fruto no tiene un sabor salado. Se estima que pasarán tres años antes de que estén disponibles en el mercado los tomates tolerantes a la sal. Se puede ver un artículo sobre los posibles beneficios de esta nueva característica de los tomates en: http://www.guardianunlimited.co.uk/international/story/
0,3604,530024,00.html
.


El mejor contenido nutricional y la maduración tardía son características transgénicas de interés en los tomates. Fuente: USDA





Dos plantas de tomates inoculadas artificialmente con la enfermedad del moteado bacteriano. La planta de la izquierda ha sido manipulada genéticamente con un gen para la resistencia a la enfermedad y la planta de la derecha es una variedad sensible, no manipulada. Fuente: Dr. Steve Tanksley, Universidad de Cornell..




Desarrollo de granos de arroz. Fuente: USDA

El arroz dorado
Millones de personas en el mundo sufren carencia de vitamina A, que conduce a deterioro de la visión y una mayor sensibilidad a la diarrea, las enfermedades respiratorias y el sarampión. El arroz es un alimento básico en muchos países, en particular en Asia, pero no contiene vitamina A o sus precursores inmediatos. Mediante la inserción de dos genes del narciso y un gen de una especie bacteriana en plantas de arroz, investigadores suizos han producido arroz capaz de sintetizar betacaroteno, el precursos de la vitamina A (Ye et al., 2000). Esta variedad de arroz está siendo cruzada ahora con variedades adaptadas y posiblemente se harán ensayos sobre el terreno en uno o dos años.



La canola
La canola es un importante cultivo oleaginoso. La investigación transgénica se ha concentrado en mejorar la calidad del aceite de canola aumentando el contenido de vitamina E o modificando el balance de ácidos grasos.


La meta de la investigación transgénica en el caso de la canola son los aceites mejorados desde el punto de vista nutricional.



Mejor césped para los jardines y las áreas de recreación
Existe una serie de problemas ambientales asociados con el uso actual del césped, que incluyen:

  • la cantidad de sustancias químicas aplicadas (fertilizantes, herbicidas, fungicidas y hasta tinturas);
  • la gran cantidad de agua necesaria para mantener saludables los prados, en particular en el oeste;
  • la energía requerida para cortar el césped.

Las nuevas variedades transgénicas de césped resolverán algunos de estos problemas al incorporar genes para la tolerancia a los herbicidas, resistencia a las enfermedades y los insectos, menores tasas de crecimiento (que implican menos necesidad de cortar el césped) y tolerancia a la sequía, el calor y el frío. Los primeros de esos productos que llegarán al mercado probablemente serán las variedades Roundup Ready® de pasto azul de Kentucky, de la gramínea Agrestis palustris y de la hierba de búfalos. El control de la maleza en los prados sembrados con estas variedades se puede lograr con el herbicida Roundup, que es más benigno para el medio ambiente que los herbicidas actualmente usados, como el 2,4-D.



Vacunas basadas en plantas
Los cultivos alimentarios manipulados para producir vacunas ingeribles contra enfermedades infecciosas facilitarían la vacunación de los niños en todo el mundo. A causa de su sabor agradable y su adaptación a ambientes tropicales y subtropicales, los investigadores han prestado mucha atención a las bananas como vehículo para suministrar vacunas. Se han producido y se están evaluando actualmente bananas transgénicas que contienen virus inactivados causantes del cólera, la hepatitis B y la diarrea.



El girasol
Se están investigando una característica de resistencia a las enfermedades, otra de resistencia a las plagas y una más de resistencia a los herbicidas, pero no hay actualmente en el mercado ninguna variedad comercial con esas características. El moho blanco (Sclerotinia) es un problema grave para los productores de girasol en ciertas zonas. La resistencia a esta enfermedad permitiría expandir la superficie en la que se puede cultivar el girasol y mejorar el rendimiento en las zonas actualmente cultivadas. No se espera contar con una variedad comercial antes del 2005. También se investiga la resistencia a la oruga de Argentina, un insecto que come las hojas de la planta de girasol. Se han efectuado algunas investigaciones sobre el desarrollo de girasol que pueda tolerar el rociamiento con el herbicida Roundup. Esta característica permitiría a los agricultores rociar sus campos para combatir las malezas sin matar el cultivo. Para más información sobre la investigación concerniente al girasol transgénico, véase http://www.checkbiotech.org/root/
index.cfm?fuseaction=search&search=
sunflower&doc_id=11&start=1/htm


Campo de girasoles. Fuente: USDA.



El café y el té
Ahora se elabora café descafeinado tratando los granos de café para eliminar la cafeína. Uno de los métodos emplea solventes orgánicos para extraer la cafeína, lo cual genera en algunos consumidores la preocupación de que quedarán residuos de los solventes en el café que beben. Otros métodos son criticados por eliminar algunos componentes apreciados que producen sabor junto con la indeseable cafeína. Un científico en Hawai y otro en Escocia han identificado distintos genes que conducen a la producción de cafeína en los granos de café y las hojas de té. Si se pudieran "anular" esos genes en algunas plantas, se podrían obtener plantas de café y de té que generarían productos descafeinados en forma natural, con todo su sabor y aroma.

La cosecha de los granos de café exige actualmente muchos recorridos a través de las plantaciones porque los granos maduran en momentos diferentes. Un científico en Hawai está desarrollando un método para lograr que todos los granos maduren al mismo tiempo, de tal modo que los recolectores puedan cosechar todos los granos en un sólo recorrido por la plantación.

En Hawai, Integrated Coffee Technologies Inc. http://www.integratedcoffee.com/AboutICTI.htm investiga la descafeinización y la maduración controlada del café. La patente para el gen de la cafeína está en http://164.195.100.11/netacgi/nph-Parser?
Sect1=PTO1&Sect2=HITOFF&d=PALL&p=1&u=/
netahtml/srchnum.htm&r=1&f=G&l=50&s1='6075184'.
WKU.&OS=PN/6075184&RS=PN/6075184
. La patente correspondiente al gen de la maduración está en http://164.195.100.11/netacgi/nph-Parser?
Sect1=PTO1&Sect2=HITOFF&d=PALL&p=1&u=/
netahtml/ srchnum.htm&r=1&f=G&l=50&s1='5874269'.
WKU.&OS=PN/5874269&RS=PN/5874269
. Para más información sobre el gen de la cafeína del té descubierto en la Universidad de Glasgow, véase Kato et al. (2000).


Bayas del cafeto, llamadas "granos", madurando en el árbol. Fuente: USDA




Uvas en maduración. Fuente: USDA

Las uvas y el vino
La vid (Vitis vinifera) es sensible a varias enfermedades que reducen la cantidad y la calidad de las uvas para vino y de mesa o, incluso, matan la viña. Los genes que confieren resistencia a determinadas enfermedades reducirían el costo de combatir esas enfermedades en los viñedos. Investigadores de la Universidad de Florida han patentado un método para producir vides portadoras de un gen del gusano de seda que proporciona protección contra la enfermedad de Pierce, una enfermedad bacteriana letal que afecta las vides y varias otras plantas. Hay una breve crónica del descubrimiento en http://newscientist.com/
dailynews/news.jsp?id=ns9999763
. Se puede consultar la patente en http://164.195.100.11/netacgi/
nph-Parser?Sect1=PTO1&Sect2=HITOFF
&d=PALL&p=1&u=/netahtml/srchnum.htm
&r=1&f=G&l=50&s1='6232528'.
WKU.&OS=PN/6232528&RS=PN/6232528
. En http://www.cnr.berkeley.edu/xylella/ hay información acerca de la enfermedad de Pierce..



El tabaco
Se cultiva en la actualidad tabaco exento de nicotina para la proyectada introducción de cigarrillos sin nicotina. Los intentos anteriores para obtener productos con un bajo contenido de nicotina eliminaron parte del sabor junto con la nicotina. El tabaco genéticamente manipulado exento de nicotina no sintetiza la nicotina en la hoja. Se puede consultar en http://philainq.infi.net/content/inquirer
/2001/04/15/business/AMISH15.htm
un artículo publicado en el Philadelphis Inquirer sobre este tabaco, que es cultivado por agricultores menonitas en Pennsylvania. Hay un artículo sobre algunos de los aspectos comerciales del producto en http://inq.philly.com/content/inquirer/2001/
04/15/front_page/TOBACCO15.htm
. El Picayune Item publicó un artículo sobre los agricultores que cultivan el tabaco en Mississippi, que puede ser consultado en http://www.picayuneitem.com/archives/index.inn?loc=detail&doc=/
2001/May/29-785-05tobaccocrop.txt
.


Tabaco. Fuente: Hugh Wilson, Universidad de Texas A&M



Los árboles
Se han transformado árboles como el álamo, el álamo temblón y el abeto con diversos genes para obtener resistencia a los insectos, tolerancia a los herbicidas y cantidades más altas del producto comercial. Por ejemplo, la reducción del contenido de lignina del árbol puede facilitar la recuperación de la pulpa de la madera. ****For a range of views on the potential risks and benefits of transgenic trees, see presentations from a symposium at http://pewagbiotech.org/events/1204/index.php3#agenda. Entre las especies de árboles transgénicos que se están ensayando actualmente se incluyen:


Especie Característica Vínculo para obtener más información
álamo tolerancia a los herbicidas
resistencia a los
insectos
http://www.oregonlive.com/news/99/12/st120809.html
eucalipto tolerancia a los herbicidas
álamo temblón menos lignina http://www.admin.mtu.edu/urel/breaking/1999/aspen.htm
liquidámbar tolerancia a los herbicidas
abeto blanco resistencia a los insectos

Probablemente no se contará con árboles transgénicos en el mercado hasta el 2006. Fuente: Kaiser, J. 2001.


Última realización : 11 marzo 2004

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